2020年6月6日 更新

ステンレスは腕時計にとって最適な素材か?

現代の時計製造ではステンレスが最も多く腕時計のケースとして使用されている金属です。しかしもともとステンレスは工業用品として使われる金属で、腕時計以外のアクセサリーで使用されることは滅多にありません。なぜ時計に多く使われるようになったか、ステンレス鋼の歴史や鋼材の特徴も併せて考えていきます。

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ステンレスは鉄!

黒のペン、試験管、ピペットと手書きの化学元素の鉄鉄。

黒のペン、試験管、ピペットと手書きの化学元素の鉄鉄。

ちょっと意外に思うかも知れませんが、ステンレス鋼の成分の大部分は鉄(Fe)なのです。そのためでしょうか?ロレックス はステンレスのことを「スティール」と、呼んでいます。
ステンレスの成分はFe(鉄)、Cr(クロム)、Ni(ニッケル)の合金です。もともとステンレスが開発されたのは1821年頃フランスの学者がクロム合金に関わる論文を発表しています。その後実用化されたのは1913年でした。
1821年から1913年までの間数人の研究者がステンレスに近い合金の研究成果を発表しています。しかしあくまでもラボ(研究室)レベルの話。なぜ実用化するまで時間が掛かったのか?これは想像ですが、当時「サビない鉄って必要なの?」という固定概念があったためと考えます。
サビない鉄を何に使ったら良いか、見当もつかないというのが、本当のところだったのでしょう。実用的な最初のステンレスの使い方は食器用、デーブルナイフの使用でした。
イギリス人のハリー・ブレアリーが1913年に初めて食器用ナイフとしてステンレスを使ってから本格的なステンレスの時代が始まったのです。
シルバーカトラリー

シルバーカトラリー

こうしてサビない鉄、ステンレスは食品用から始まり、化学産業、そして最近では建築や美術品にまで幅広く我々の生活に使われる素材へと発展していきます。
さて、時計に初めてステンレスが使われたのどのブランドかを調べましたが、世界初のステンレス時計の正確な情報は解明できませんでした。
そこで主要ブランド毎に1913年以降の歴史を調べてみると、いちばん古い物は1926年にロレックスが発案した、ステンレス塊をくり抜く「オイスターケース」、これ以外に発見はできませんでした。
ロレックスはこの年世界初の防水時計の素材を「オイスタースティール」と名付け1931年にはオイスターケースに自動巻ムーブメントを搭載することに成功します。
第二次世界大戦後多くのブランドで、ステンレス製の時計が発表されます。しかしプレステージと呼ばれる価格帯までには普及していませんでした。
その後1972年にオーデマピゲ よりステンレスを使用した「ロイヤルオーク」が発表されて以降パテック・フィリップスからもステンレス製の「ノーチラス」が発表されます。
時をほぼ同じく、ヴァシュロン・コンスタンタンからも「222」というステンレス モデル(後のオーヴァーシーズ)が出たことで、高級時計ブランドでもステンレス の使用が広く認知されてきたのです。
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